Analisis: Google Chromecast 2. El asombroso dongle de Google, revisado al detalle en esta nota de tecnologia ofertas en software ERP
   

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ANALISIS: Google Chromecast 2

Hace dos años que está en boga pero... ¿vale la pena?. ¿Es tán útil como dicen o sólo es un chiche mas para los fanáticos de la tecnología?.

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Por Alejandro Franco / e-mail: (contactenos)

Aquí Alejandro Franco reportando desde el llano.

Mientras que miles de reporteros de lo tecnológico hablan desde la cima - vomitando términos técnicos y especificaciones de todo tipo y color -, heme aquí otra vez hablando a los neófitos en su propio idioma. Como he indicado decenas de veces antes, soy un usuario fogueado antes que un especialista, y es por ello que algunas cosas sólo las entiendo cuando le pongo las manos encima. Nada de teoría, sino pura prueba y error.

Algo de eso me ocurre con el Google Chromecast. Leí gacetillas pero nunca pude entender el uso práctico del aparato, o si vale la pena comprarlo... hasta que pude tenerlo en mis manos.

Ocurre que nos quedamos un par de días en la casa de unos amigos. Estos chicos han vivido en Norteamérica y, de su paso por ahí, se trajeron un enorme televisor Sharp Aquos. No es la última generación pero es de lo mas grande que he visto: 60 pulgadas, si mal no estimo. Ya que ibamos con mi nena llevé mi combo de tablet + cable mini HDMI, de manera de conectarlo a la TV y entrar a Netflix con nuestra cuenta familiar y con los seteos preestablecidos (por ejemplo, el filtro infantil).

Ni bien encendí la enorme TV se me apareció una serie de diapositivas de altísima calidad en full HD, junto con el nombre de Chromecast y un número de identificación. Bastó correr un poco el televisor para ver que tenía el pen de Google (primera versión) enchufado en la primera salida HDMI.

Ahora bien, ¿qué es Google Chromecast?. Para el lego le diré que es un puerto HDMI inalámbrico. Todo lo que ve en su PC lo puede ver en un televisor con Chromecast; todo lo que tiene en su teléfono o tablet Android puede transmitirlo / divisarlo en la pantalla de la TV... como si un cable invisible saliera de su dispositivo y se conectara directamente al puerto HDMI de la tele.

Oh, sí, es una explicación tan simple que suena infantil, pero es la manera mas sencilla de entender cómo funciona el dispositivo. En la práctica es un dongle que tiene un procesador dual ARM Cortex-A7 de 1.2 GHz, un procesador gráfico Marvell Armada 1500 Mini Plus 88DE3006 SoC - lo que permite una salida gráfica full HD 1080 a 60 Mhz y color de 12 bits con prestaciones 3D Open GL - , una placa de red Avastar 88W8887 que soporta WiFi 802.11 ac y hasta 5 GHz de ancho de banda, y 512 MB de memoria RAM DD3 manufacturados por Samsung.

O sea, es como una tablet musculosa desprovista de pantalla. Tiene un chip gráfico re-potente, una placa de wifi robusta, y memoria optimizada y veloz apoyada por un procesador dual core. Como interpreta instrucciones sencillas, la respuesta es rápida; en una tablet standard habría que cargar una interfase gráfica, ocuparse de las cuentas de Google atachadas, verificar las novedades de Facebook, el tiempo, la hora, las preferencias de usuario, etc, etc. Acá lo único que hace es arrancar, mostrar un par de datos y estar lista a la espera de que le manden información.

Antes de seguir, diré que las pruebas que hice con el Chromecast 1 de mis amigos terminaron por quemarme la cabeza - la calidad de imagen y sonido era ampliamente superior a tener la tablet conectada directamente por el cable al port HDMI (mejoraba la gráfica emitida por la misma tablet!); incluso transmitiendo desde un celular (YouTube, por ejemplo) se veia mas limpio y fluido -, razón por la cual salí corriendo a comprarme uno - Google Chromecast 2, $ 1.499.- , Hola Mundo!, San Nicolás; valores a Junio 2017 -. Es tan formidable el desempeño gráfico y la velocidad de respuesta que se me hizo imprescindible contar con uno.

El tema, claro está, yace en la vieja cuestión de cómo fabricar algo que sea mas eficiente, amigable y flexible que un Smart TV. ¿Como ver Netflix, YouTube, y reproducir archivos de video y audio en tu televisor?. Hasta ahora todos los Smart TV que he visto - sea el patético Ken Brown 24 pulgadas, o un TCL que compró mi cuñada - bordean lo espantoso a la hora de operar como terminales de Internet: tienen sistemas operativos basados en el browser Opera - los cuales carecen de plugins para habilitar Netflix -, demoran horrores en conectarse a Internet, reproducen YouTube en baja calidad (480!; ¿para eso me compré una TV HD?), y se arrastran al pasar de un menú a otro. Claro, si me gasto mas de $ 20.000 en un Smart con sistema operativo Android - que es lo único que funciona de manera decente, instalo lo que quiero y se actualiza solo - puede que consiga un aparato satisfactorio... o no. El tema de escribir una palabra eligiendo de a una letra con el control remoto es acalambrante, y ni siquiera han contemplado la opción de poder conectar un ratón inalámbrico (o un air mouse). El otro punto es la reproducción de archivos MKV: cuando la banda de sonido figura con el codec AC3, es imposible ejecutarlos (o se ve el video pero no se escucha el audio). Claro, esto lo resolvés tirando al diablo el Smart TV y poniendo una tablet con Android y salida HDMI conectado a tu TV. El reproductor que elijas - VLC o BS Player - cargará y actualizará los codecs de manera automática, y sumado a la decente placa gráfica, la reproducción será fluida y pristina.

Ahora bien: si la alternativa tablet Android con salida HDMI (o en su defecto, un Android Box aunque hay que ver que tenga una calidad decente: buena terminación, buena antena de WiFi, etc) + ratón Bluetooth es muy potable, la otra opción de "fabrique su propio Smart TV" es un Google Chromecast + un dispositivo con Android que opere con "Pantalla Inalámbrica" (o bien una PC / Notebook Windows con navegador Chrome, como veremos mas adelante). La mayoría de tablets modernas (aún con Android 4.4 en adelante) y casi todos los smartphones de gama media o superior del mercado argentino tienen la opción de Pantalla Inalámbrica / Transmitir Pantalla / Cast. Al entrar en esa opción detectan si hay un Google Chromecast cerca y permiten conectarse a él. Y por ello usted puede transmitir Netflix o YouTube a su TV con Chromecast usando su tablet o smartphone.

¿Si se ve horrible?. ¡Por favor!. Aún el chip grafico de un smartphone de gama media puede reproducir calidad 1080, así que lo que ve usted en su TV es YouTube / Netflix en calidad full HD e incluso usando su smartphone / tablet como un control remoto inteligente: parar, pausar, cambiar de capítulo / item de lista de reproducción. Y la reproducción es veloz, sin pausas y con calidad formidable. Y, si transmite desde su PC - utilizando la opción del navegador Chrome "enviar" - es aún mejor. Como el chip gráfico de una PC / notebook es mas robusto que el de un smartphone / tablet, el detalle gráfico es mas rico. Tomemos por ejemplo el chip gráfico típico de una notebook moderna - el Intel Graphics HD 5500 -: el 5500 es capaz de reproducir 4K, lo que podría hacer si estuviera conectado a una pantalla con resolución 2160; al conectarse a una pantalla de menor resolución (720, 1080), lo que hace es escalar la proyección (aunque sigue siendo gráficamente impresionante). Una película full HD MKV se verá mucho mejor reproducida por el Intel Graphics 5500 que por un Mali o un Snapdragon, ya que el chip es mas potente, tiene mayores prestaciones y permite mayor riqueza de detalle - influye las especificaciones de fábrica, los drivers actualizados permanentemente, el DirectX, etc -.

Ahora bien: ¿cómo funciona Chromecast?:

primero, conecta el dongle a la salida HDMI de su TV y conecta la alimentación del mismo (un transformador con cable mini USB) a la corriente;

segundo, enciende la TV y lee las instrucciones en pantalla. Estas le indican que baje una aplicación de la tienda Google Play;

tercero, la aplicación detecta al Chromecast, le permite ponerle un nombre para personalizarlo, y le pide que cargue los datos de su red de WiFi

cuarto, ahora que está configurado todos los usuarios autorizados del WiFi pueden usar la pantalla inalámbrica de Chromecast. En cambio, la gente que visite su casa (y a la cual usted no quiera darle la clave del WiFi) pueden acceder al Chromecast mediante un login de invitado. Por ejemplo, si su visitante desea mostrarle fotos o videos de su último viaje a Buzios.

quinto: para utilizarlo desde la PC basta tener la última versión del navegador Chrome. Luego despliega el menú y pulsa la opción "enviar". Allí puede a) enviar el contenido de una pestaña del navegador (por ejemplo, una en donde figure YouTube con una lista de música cargada); b) enviar el contenido del escritorio. Esto es Screen Mirroring y lo que hace es duplicar su pantalla en la del televisor. Si se abre un reproductor de música, una planilla Excel o ve una película, el contenido se ve y se escucha tanto en su monitor como en la TV.

Hay un problema con el Screen Mirroring (tanto se use esta opción en una PC Windows como en un dispositivo Android) y es que usted le está pidiendo a su chip gráfico que pase en dos pantallas la misma pelicula con lo cual la perfomance se degrada ligeramente (se ven cuadriculados en vez de colores lisos). Mientras que en el Casting (la emisión natural de Chromecast, pulsando el botón con el ícono de transmisión en la aplicación específica) el programa de reproducción se minimiza y transmite el video directo a la TV, en Screen Mirroring está obligando al chip gráfico a proyectar dos videos a dos computadoras diferentes (lo cual es cierto). Screen Mirroring sería la opción de última, cuando usted no puede hallar otro medio de transmitir video / música / imágenes desde una PC Windows / dispositivo Android a la TV con Chromecast

sexto: en entorno Android, el uso es mas relativamente mas fácil. Las aplicaciones de streaming (Netflix, YouTube, etc) muestran automáticamente un botón extra (transmitir a Chromecast) cuando detectan la presencia del dongle en su red Wifi. Lo usual es tomar su tablet / teléfono, elegir un capitulo de su serie favorita en Netflix (o su video musical en YouTube), comenzar a reproducirlo de manera normal y ahí pulsar el botón de transmisión a Chromecast. El dispositivo Android se comunica con el dongle, pasan unos segundos donde hace buffering y la reproducción sale únicamente en la TV (no en el dispositivo!!). Como sale en una sola pantalla, el chip grafico del dispositivo está dedicado a una sola reproducción, no hay demoras ni degradación gráfica y la perfomance es óptima. En cambio en su dispositivo ve una linea de tiempo y controles de avance, pausa, retroceso, proximo item a reproducir, con lo cual su tablet / smartphone se han convertido en un control remoto inteligente.

séptimo: Android le da soporte natural a Chromecast debido a que lo fabrica la misma empresa: Google. En cambio, en entorno Windows, es difícil encontrar programas especializados para transmitir archivos de música o video. Ni siquiera el soporte de pantalla inalámbrica de Windows 10 reconoce al Chromecast (al parecer, es por una pica entre Microsoft y Google), y sólo puede usar las funciones del navegador Chrome o alguna extensión específica de Chrome para transmitir. Curioso, considerando la enorme popularidad de Chromecast.

Hacer streaming (en entorno PC o Android) es fácil. Mostrar fotos en la TV es fácil (la app Fotos que trae Android incorpora el botón de transmisión a Chromecast). Pero hay otras cosas que son mas complicadas (innecesariamente complicadas) y que requieren cierta investigación adicional.

Veamos el caso de reproducir archivos de video (locales, grabados en su disco duro, pen drive o tarjeta de memoria). En PC es muy muy fácil: consígase el excelente reproductor Airflow, o bájese la extensión de Chrome Videostream. Elija un MKV, conéctese al Chromecast cercano, elija la pista de audio, la calidad de salida de video y el archivo de subtitulos. ¡Genial!. Pero en Android...

Es inexplicable el por qué es casi imposible transmitir un archivo MKV complejo (léase, con sonido dual inglés - castellano) al Chromecast. Lo primero que debe saber es que los reproductores standard de Android (como VLC o BS Player) no tienen la opción Chromecast, así que debe conseguirse uno que sí emita. Hay dos millones de ellos y todos con resultados mediocres: pueden emitir un archivo MP4, quizás un AVI (siempre con banda de sonido única) pero con los MKV multibanda se traban. ¿La mejor opción?. Usar el VLC, comenzar la reproducción y hacer screen mirroring. Curiosamente VLC no alerta nada de esta funcionalidad pero detecta que se habilitó la pantalla inalámbrica y automáticamente pone la pantalla en negro en el dispositivo emisor.

Claro, esto es buscarle el pelo al huevo. Cuando quiera pasar una pelicula MKV en la tele, de seguro lo haré desde la PC y no desde el smartphone. Pero...

Lo otro complicado es hacer streaming de audio. Lo mejor (en Android) es descargar una app de musica que reconozca Chromecast y, hasta ahora, la única potable es Rocket Player. Claro, debe sondear dentro de las opciones del menú de configuración (¿por qué no ponen esa opción a la vista, si el Chromecast es un dispositivo tan popular?) para habilitarlo y que le aparezca el botón de transmisión correspondiente.

Quizás el punto de todo esto pase por una cuestión casi paranoica de Google sobre los derechos de autor (¿se acuerdan cuando Microsoft hizo algo parecido y el reproductor de Windows Media sólo podía pasar archivos de video con certificado DRM?; esa etapa habrá durado 5 segundos hasta que todo el mundo dejó de usar Windows Media). Si un archivo de música / video está online (disponible para streaming) Google lo monitorea y puede incluso filtrarlo (nadie cuestiona la legalidad de contenidos de Netflix o YouTube). En cambio, si el archivo está en el disco duro local... creo que la gente de la gran G teme que alguien lo enchastre con un juicio por no chequear la legalidad del archivo que va a reproducir. El Screen Mirroring soluciona estas trabas, pero la calidad de audio o video no es la misma que si la reproducción fuera dedicada.

Aún con el detalle del streaming de archivos propios de audio y video (al menos, rebuscado en Windows y Android), el Google Chromecast 2 es una excelente alternativa para tener un auténtico televisor inteligente con manejo flexible y excelentes prestaciones. Use su telefono o tablet como control remoto - teclee lo que desee buscar con mas de un dedo! - , aproveche el dispositivo que mejor calidad de señal de red / calidad gráfica tenga en su hogar para transmitir al televisor, obtenga una excelente perfomance sin demoras ni degradaciones. Si usa una PC, habilite Screen Mirroring, use un ratón inalámbrico y controle a distancia lo que quiere ver / escuchar en su TV; muestre videos (los MP4 que generan los teléfonos no tienen dramas para reproducir via streaming, así que la cuestión pasa por el formato MKV) y fotos personales a amigos y parientes en reuniones familiares; y, sobre todo, disfrute videos y streaming de altísima calidad, ya que el chip gráfico de Chromecast es excelente, mejora la señal / reproducción y el chip de audio le permite efectos surround. No, no; ésta es una compra que vale la pena, y que le dará muchas mas satisfacciones antes que incinerar sus ahorros en un mediocre Smart TV, un dispositivo tan caro como sobrevaluado.

Caracteristicas técnicas del Google Chromecast 2

  • Dongle para recibir transmisiones de archivos multimedia / streaming (desde PC / smartphones / tablets) y efectuar la reproducción de los mismos en su televisor de alta definición
  • Procesador dual ARM Cortex-A7 de 1.2 GHz
  • Procesador gráfico Marvell Armada 1500 Mini Plus 88DE3006 SoC - con salida gráfica full HD 1080 a 60 Mhz y color de 12 bits con prestaciones 3D Open GL -
  • Placa de red Avastar 88W8887 que soporta WiFi 802.11 ac y hasta 5 GHz de ancho de banda
  • Memoria RAM: 512 MB DD3 manufacturado por Samsung.
  • Salida HDMI, compatible con CEC, One Touch Play para AVR y televisores compatibles con CEC (enciende la TV y cambia la entrada / fuente)
  • Requisitos mínimos de banda ancha: 1,5 Mbps para la definición estándar y 3,0 Mbps para contenido HD
  • Sistemas operativos compatibles: Android a partir de 2.3, iOS a partir de 6.0, Windows 7 y posteriores, Mac OS 10.7 y posteriores, y Chrome OS
  • Alimentación: USB (adaptador de corriente incluido)
  • Tamaño y peso: 72 x 35 x 12 mm y 34 g

Precio: U$s 93.- (o $ 1.499.-, valores a junio 2017)

Valoración: 9.5 / 10

Conclusión: es una idea genial y está implementada de manera casi impecable. Nuestro smartphone / tablet / computadora no sólo transmite a la TV lo que queremos ver sino que los podemos usar como control remoto. La placa gráfica que trae el dongle es sensacional: negros limpios sin ningún degradado, imagen con calidad realzada, reproducción fluida sin importar el peso del video. La placa de sonido soporta efectos surround. Y mientras que el streaming es formidable, la cosa cambia al intentar reproducir archivos de audio / video que tengamos en nuestros discos duros. Hay que conseguir aplicaciones especiales, la mayoría de las cuales no funcionan como uno quiere. El gran problema pasa por los archivos MKV con múltiples bandas de sonido y/o si alguna de estas usa el codec AC3, que es donde los players fallan. La opción de espejado de pantalla subsana el hecho, pero a costa de degradar la calidad del video y/o del sonido reproducido, un detalle que espero se corrija en el futuro con la inclusión de funciones mejoradas en los players mas populares del mercado.

 
 

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